La scrittrice precaria che ha trionfato grazie alle sue lettere, la storia di Helene Hanff

Oggi non scriviamo, inviamo o riceviamo quasi mai lettere scritte a mano, quell’atto quotidiano e intimo che può far emergere la parte più profonda della nostra personalità, mettendoci in contatto con l’altra persona in modo diverso. Ora preferiamo sfogarci con le e-mail o i messaggi vocali, e le nostre caselle di posta a casa sono piene solo di pubblicità e bollette. Ecco perché quest’estate vogliamo recuperare il formato in “Cartografie”, ritraendo i personaggi e raccontando le loro storie attraverso la corrispondenza.

Questo giovedì apriamo la sezione con alcune lettere del 1949, che sono diventate un’ode d’amore ai libri e alle librerie. Essi soddisfano una premessa: non si sa mai fino a che punto può spingersi la propria corrispondenza, soprattutto se la si incrocia con una scrittrice come Helene Hanff. E chi è Helene Hanff? La scrittrice è nata nel 1916 a Filadelfia, figlia di una coppia di immigrati appena arrivati negli Stati Uniti in cerca di una vita migliore. Suo padre si guadagnava da vivere vendendo camicie e riusciva sempre a portare la famiglia a teatro, la sua grande passione: scambiava i vestiti con i biglietti al botteghino.

Questo ha avuto un effetto profondo su Helene, che fin da piccola voleva diventare una drammaturga e ha vinto una borsa di studio presso il Theatre Gill, la famosa società teatrale di New York. La giovane donna si trasferì a Manhattan e nei suoi primi anni di vita scrisse più di venti opere teatrali che non videro mai la luce. I suoi ripetuti tentativi di sfondare in teatro si riflettono nelle sue memorie, e in un’intervista ha commentato: “Scrivevo buoni dialoghi, ma non riuscivo a inventare una storia per salvarmi il collo”. Poiché il teatro non ha funzionato, dal suo umile appartamento nella Grande Mela si è dedicato alla scrittura di sceneggiature per serie televisive come “Le avventure di Ellery Queen”, basate su storie di suspense, e alla collaborazione con riviste.
20 anni di lettere con la libreria londinese Marks & Co.

Lettrice vivace e appassionata, la scrittrice ha raccontato che, non potendo permettersi di andare all’università, si è formata leggendo libri. La sua predilezione per i titoli rari e difficili da trovare nelle librerie della città, la spinge il 5 ottobre 1949, dopo aver visto un annuncio su una rivista, a scrivere una lettera molto speciale da New York alla libreria Marks & Co di Londra, al numero 84 di Charing Cross Road. Il negozio, specializzato in libri antichi, era uno dei migliori in Gran Bretagna e Irlanda a metà del XX secolo. Tra i suoi clienti abituali c’erano personaggi del calibro di Charles Chaplin. La libreria ha risposto entro pochi giorni alla sua richiesta. Inizia così un’appassionata relazione epistolare che durerà per vent’anni con Frank Doel, il direttore della libreria.

Potremmo costruire una biblioteca solo con le copie che hanno nominato e condiviso per lettera. Lo scrittore era devoto a John Donne, il poeta metafisico del XVI secolo, alle antologie poetiche, alle partiture di musica vocale o ai “poeti che parlano d’amore senza lamentarsi di portarli a Central Park”. Tra commenti e richieste, scopriamo dettagli della vita dei librai, che condividono persino ricette, e della personalità di Helene: pungente, piena di carattere e di senso dell’umorismo.
Il successo di “84, Charing Cross Road”.

Ricostruiamo la storia completa di questa corrispondenza che finì per diventare un libro di successo nel 1970 con il nome di “84, Charing Cross Road” -Anagrama-. Migliaia di lettori scrissero lettere all’autore e il New York Times disse: “È un libro del XIX secolo in un mondo del XX secolo. Vi ruberà un’ora del vostro tempo e vi metterà in sintonia con l’umanità”. L’opera è stata trasformata in film e teatro sia negli Stati Uniti che in Inghilterra. In Spagna, nel 2004, è stato adattato da Isabel Coixet nel suo debutto teatrale con Carmen Elías e Josep Minguell. La regista spiega la sua passione per questa corrispondenza che, come lei stessa ha spiegato, parla di “due anime solitarie unite dalla passione per i libri, quelle finestre su altre vite che non smettono mai di affascinarci”.

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